¿Cuál es la diferencia entre un hard fork y un soft fork?

ethereum coin in between 2 forks

Fork, en español, tenedor: ¡son más que solo un utensilio de cocina! En el espacio cripto, los forks blockchain son importantes actualizaciones software que contribuyen a un mejor funcionamiento de la red. Los hard forks conllevan la división de una blockchain en dos sistemas separados (la cadena original y la nueva) mientras que el soft fork supone una actualización relevante que puede ser integrada en la blockchain existente.

Cuando empiezas por primera vez a introducirte en el enorme mundo de las criptomonedas, es probable que leas alguna discusión sobre ‘forks’. ¿Qué son exactamente, y cuál es la diferencia entre un hard y un soft fork? Para poder entender los forks, es necesario entender primero qué son las blockchains.

En esencia, una blockchain es la red sobre la que opera una criptomoneda. Es parecida a un sistema de registro público, grabando cada transacción individual en unidades conocidas como ‘bloques’. Los bloques están ligados unos con otros en la blockchain a través del uso de criptografía (un método seguro para gestionar información digital, para que solo el debido receptor pueda procesarla).

Cada bloque contiene datos verificados sobre la transacción, incluyendo una marca de tiempo y un hash criptográfico del bloque previo. Cada criptomoneda tiene su propio sistema blockchain integrado.

El código que sustenta la blockchain a veces debe actualizarse

Cuando un banco centralizado de dinero fiat decide actualizar su sistema software, los tenedores de cuentas individuales no tienen poder de decisión – tú simplemente recibirás la instrucción de actualizar la app de tu banco en tu teléfono, por ejemplo, o tu teléfono podría actualizar automáticamente la app sin necesidad siquiera de avisarte.

En una red descentralizada como la de una blockchain de criptomoneda, el proceso de toma de decisiones es muy distinto. Sin una jerarquía específica sobre la mesa, la implementación de nuevas funciones o mejoras tiene que ser aprobada por consenso mayoritario entre sus usuarios.

‘Fork’ es un término usado para estas actualizaciones

Las blockchains existen en grupos de ordenadores descentralizados, o ‘nodos completos’ (los monederos almacenados en los teléfonos y portátiles de los usuarios de la blockchain son conocidos como ‘nodos light’, y no son tan cruciales para el funcionamiento fluido de la blockchain como los nodos completos). Cada nodo completo (en inglés, full node), usa el software necesario para verificar el registro público de la blockchain. Los nodos se conectan unos con otros y trabajan colaborativamente para mantener segura la red.

Las blockchains funcionan usando software open-source (de código abierto) que no está controlado por ninguna autoridad central. Puedes hacer cualquier edición que quieras. Si otros deciden adoptar también tu software modificado, podéis comunicaros todos unos con otros usando nodos completos que usen el nuevo sistema.

Un fork de software ocurre en el momento en el que el software original es copiado y modificado. Tal y como sugiere el nombre (tenedor), puedes pensar en este cambio como en la división de una carretera que antes era de un solo carril: el software original sigue existiendo pero es ahora una red separada de la nueva, que ha empezado a moverse en otra dirección.

Un hard fork es una actualización de software que es incompatible con la red de la cual se originó

Los hard forks ocurren cuando algunos nodos añaden nuevas normas que contradicen las reglas de otros nodos en la blockchain relevante. Como resultado, los nodos actualizados ya no pueden seguir comunicándose con los nodos no actualizados. Esto causa una división en la blockchain, creando dos redes separadas: una que se adhiere a las viejas normas, y una que usa las nuevas normas.

Hasta el momento del hard fork, todos los nodos guardan una blockchain idéntica, pero ahora tendrán bloques y transacciones enteramente diferentes. Debido a la historia común entre todos los nodos involucrados, terminarás con monedas en ambas cadenas de bloques, si has estado guardándolas en la blockchain original previa a la creación del hard fork.

Por ejemplo, si tú poseías una unidad de una criptomoneda cuando un hard fork ocurrió en la blockchain de dicha criptomoneda en el bloque 100,000, podrías entonces gastar esta moneda en el bloque 100,001 de la vieja blockchain. La nueva cadena seguiría identificando esa unidad de moneda como de tu posesión.

Un ejemplo muy conocido de hard fork ocurrió en la blockchain de Bitcoin en 2017, cuando la red se dividió en dos blockchains: la original, Bitcoin (BTC), y una nueva, Bitcoin Cash (BCH). Este hard fork tuvo lugar después de un desacuerdo entre proponentes de Bitcoin Cash – que quisieron aumentar el tamaño de bloque – y los proponentes de Bitcoin, que se opusieron a esta modificación.

Un soft fork es una actualización que sigue siendo compatible con la red de la que partió

Los soft fork (forks suaves) típicamente conllevan la adición de una nueva regla que no contradice las viejas, lo que permite a los nodos actualizados continuar comunicándose con los no actualizados. Un ejemplo reciente de un soft fork en Bitcoin fue el llamado Segregated Witness (SegWit) fork. Este tuvo lugar poco después del hard fork de Bitcoin/Bitcoin Cash.

SegWit fue una mejora que alteró el formato de las transacciones y bloques de una forma en la que los nodos antiguos pudieran seguir validándolas, ya que el nuevo formato no interfería con las viejas normas. Sin embargo, cierta información contenida en los nuevos bloques podría no ser accesible para los viejos nodos hasta que actualizaran al nuevo software.

Una demostración visual de cómo funciona un hard fork y un soft fork.

Ambos tipos de forks tienen distintos costes y beneficios. Los hard forks radicales pueden tener un impacto divisivo en la comunidad de la blockchain asociada, pero un hard fork considerado con tiempo e implementado de manera adecuada como la reciente actualización de Ethereum ofrece a los usuarios libertad para estudiar con amplitud las consecuencias del viejo y nuevo sistema de la blockchain, hasta alcanzar un consentimiento general. Los soft forks son la opción perfecta para aquellos que quieran actualizar una blockchain sin fragmentar la red. 

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